Влажность воздуха говорит о том, сколько в воздухе содержится водяного пара. При этом абсолютная влажность (сколько миллиграмм пара содержится в одном литре воздуха) очень мала — доли процента — и на физические свойства воздуха практически не влияет. Зато влияет на процесс испарения. Дело в том, что в воздух нельзя запихнуть сколько угодно водяного пара. Если молекул пара слишком много, они начнут сталкиваться друг с другом, слипаться и оседать, образуя росу. Но если скорость молекул большая, как в горячем воздухе, то слипнуться им сложнее и в одном литре их умещается больше. Так что для нас важна относительная влажность: отношение количества пара в воздухе к максимально возможному при данной температуре.

Допустим, зимой при – 20ºC в литре воздуха содержится 1 миллиграмм пара. Значит, относительная влажность 100% — испарение идти не будет, потому что больше пара в воздух уже не запихнешь. Если этот же зимний воздух попадает в теплую комнату, он кажется нам сухим, потому что при +20ºC в литр воздуха можно испарить до 17 миллиграмм пара. То есть его относительная влажность = 1/17 или 6%. Самое приятное для человека значение влажности — 40-60%.

Эффект удлинения волос при увеличении влажности даже используют в волосяных гигрометрах, чтобы эту влажность измерить.

Испарение для человека страшно важно: мы на 90% состоим из воды, и, если в воздухе пара мало, испарять его придется нам. Появится неприятное ощущение сухости в горле и в носу, кожа начнет сохнуть и трескаться, мы начнем болеть. Правда, в очень влажном воздухе тоже мало хорошего: процесс испарения идет плохо, а конденсация наоборот — хорошо. Когда такой воздух попадает к нам в легкие, в них собирается вода и мешает нам дышать. Еще при высокой влажности волосы впитывают влагу, неоднородно «разбухают» и начинают виться.

Во влажном воздухе мы острее воспринимаем холод и тепло. Есть распространенное заблуждение, что влажный воздух обладает большой теплопроводностью и быстрее остужает или нагревает нас. Это неправда: теплопроводящие свойства чистого пара почти такие же, как у сухого воздуха, так что механизм совсем другой. Чтобы спастись от перегрева во время жары, мы потеем. Но просто выделить пот недостаточно — нужно его испарить и потратить тем самым избыточное тепло. А если воздух влажный, то пот не будет испаряться, и нам будет становиться все жарче и жарче.

В холод все несколько сложнее. В теплой куртке на улице мы все равно потеем (хотя и гораздо меньше, чем в жару). Влага проникает в куртку и конденсируется там. Если при этом на улице воздух сухой, то в куртке влага не задерживается, и спокойно испаряется. Если же влажность высокая, то куртка накапливает влагу и начинает лучше проводить тепло наружу. Да и наша кожа в этом случае становится более влажной, ее теплопроводность тоже увеличивается и мы страшно мерзнем. Поэтому зимой в Москве лучше, чем в Питере.

Как управлять влажностью?

Чтобы впитать лишний пар из воздуха, в коробки с обувью или техникой кладут маленькие мешочки с шариками адсорбентами. А еще зимой между рам насыпают соль, чтобы окна не запотевали. Правда, чаще приходится добавлять молекулы воды в воздух, используя увлажнители. Паровые увлажнители просто кипятят воду, чтобы она превратилась в пар. Традиционные — испаряют воду через намоченную бумагу, с которой их сдувает вентилятор, чтобы не дать им сконденсироваться обратно. Ультразвуковые увлажнители разбивают воду на кучу мельчайших капелек и увеличивают скорость испарения воды.