Возьмем два ботинка: пыльный и натертый до блеска. Пыльный ботинок отражает лучи света хаотично во всех направлениях, и изображение теряется. Начищенный ботинок отражает свет в одном направлении, и в него можно смотреться, если больше некуда. Крайним пределом такого типа отражения и является зеркало.

Все вокруг отражает свет, кроме источников света, но не в каждой поверхности мы видим отражение. Дело в том, что мало отразить лучи света обратно: чтобы сохранить картинку, надо отразить их в том же порядке. Тут и кроется различие двух типов отражения: диффузного (пыльный ботинок) и зеркального (начищенный). В первом случае свет отражается как попало, а во втором — упорядоченно. При этом неважно, сколько света отражается: стекло отражает 4%, но мы все равно видим свое отражение в окне. Хорошее зеркало отражает 99,9% видимого света.

Зеркало не меняет местами «право» и «лево». Если поднести к зеркалу компас так, чтобы юг смотрел в зеркало, то восток и запад останутся на своих местах — а вот север с югом поменяются. Меняются понятия «перед» и «зад».

Отражающий слой зеркала — это тонкий, очень ровный слой металла (в лучшем случае серебра, иногда алюминия). Металлы — отличные проводники, это значит что в них много свободных электронов. Когда свет (а это, как мы помним, электромагнитная волна) попадает на металл, она приводит в движение электроны, а электроны, двигаясь, излучают обратную волну с теми же характеристиками. То есть волна, отраженная от зеркала, — это не та же самый волна, что попала на зеркало.

Иллюстрация: Максим Чатский

Иллюстрация: Максим Чатский

Если поверхность неровная (разные ее участки наклонены под разными углами), то пучок параллельных лучей, падающий на нее, будет отражаться от каждой неровности и по итогу рассеется. Поэтому сухой камень может не отражать совсем – его поверхность очень неровная; но стоит его намочить — и вода образует гладкий ровный слой, затекая во все впадинки, и будет отражать — пусть и несильно.

Так что зеркалом может стать любая ровная отражающая хоть сколько-либо поверхность (первые зеркала были сделаны из полированного обсидиана, например). Но хорошим зеркалом — только хороший проводник.