Космос снова как предчувствие. 29 сентября американские астрономы объявили, что нашли планету-двойник Земли, идеально подходящую для жизни. Но уже спустя две недели планету потеряли. Похоже, поиски жизни во Вселенной переходят в горячую фазу.

Открытие новых планет — самая насущная тема в астрономии последнего десятилетия. До 1995 года ученые знали только 8 планет Солнечной системы, сегодня ― 495. Они вращаются вокруг разных звезд Млечного пути. Прорыв совершил швейцарский астроном Мишель Майор. В маленьких цехах при обсерватории Женевы ― на соседнем поле загон для лошадей, фермеры вывозят компост в сверкающих грузовичках ― Майор и его команда вручную собирают вакуумные бочки размером больше автомобильного двигателя. Внутри бочек ― наборы призм, все вместе называется спектроскоп. Из женевских мастерских такой спектроскоп в 1994 отправился в Южную Европейскую обсерваторию. Название обозначает структурное подчинение, географически обсерватория находится в высокогорной пустыне посреди Чили. Там этот спектроскоп подключили к телескопу, и, проанализировав изменения в свете, приходящем от звезды 51 в созвездии Пегаса, впервые в истории смогли доказать наличие планеты вне солнечной системы. Планета была размером с Юпитер и представляла из себя горячий газовый шар. Стало понятно — надо настроить приборы тоньше, и можно будет увидеть что-то больше похожее на Землю ― а значит, с шансами найти там жизнь.

Gliese 581 g ― скандальный претендент на звание планеты-близнеца Земли. Это одна из семи планет системы звезды Gliese 581 в созвездии Весов на расстоянии 20,3 световых лет от Земли. Масса планеты «g» в 3-4 раза больше массы Земли, она обращается вокруг своей звезды за 37 земных суток.

Сегодня женевская команда достраивает спектрометр третьего поколения, а сам Мишель Майор еще зимой пообещал, что с новой техникой уже к концу года найдет вторую Землю. И вот, 29 сентября 2010 года все планы Майора нарушил американец Стивен Вогт. Скромный профессор из Университета Калифорнии в Санта-Крузе 11 лет наблюдал колебания звезды Gliese 581 (красного карлика из созвездия Весов) с помощью телескопа Keck на Гавайях. Звезда ученым знакома давно. Уже известно, что у нее есть система планет, в ней 5 больших газовых гигантов. Но Вогт заявил, что нашел у Gliese 581 еще две планеты, «f» и «g». И, самое главное, планета «g» очень похожа на Землю своими размерами и орбитой: она вращается в так называемом поясе жизни звезды, то есть как раз настолько близко, чтобы там могла зародиться жизнь.

Команда швейцарцев во главе с Майором тут же подняла свои записи наблюдений этой звезды. И через две недели после доклада Вогта ответили: все наблюдаемые колебания — в пределах погрешности приборов. То есть, пять планет как были, так и есть, а вот существование планеты «g» нужно будет доказывать ― техника еще не позволяет обнаруживать настолько маленькие объекты. Судя по всему, Майору не дают покоя мечты о лаврах первооткрывателя обитаемых миров.

Но ему стоит поторопиться. В борьбу за звание первооткрывателя жизни в космосе вступили новые игроки. И европейское космическое агентство, и НАСА уже запустили по орбитальному телескопу (COROT и Kepler), которые смогут опознавать маленькие и, соответственно, более привлекательные для жизни, планеты. Майор и Вогт измеряли, как планета, вращаясь, изменяет орбиту движения своей звезды. Kepler же фиксирует изменения в светимости: когда по диску звезды проходит планета, звезда светит чуть менее ярко. По словам главы проекта Kepler Димитара Сасселова из Гарварда, новый метод поиска экзопланет по эффективности отличается от старого, как рыболовный невод от удочки. Так что, ждем промышленного улова планет. Сасселов обещает выступить с первыми результатами уже в феврале 2011. И речь пойдет если не о том, что жизнь найдена, то уж точно о том, что пригодных для жизни экзопланет вроде бедняги «g» в сотни раз больше, чем мы предполагали.